Europe

Bientôt, votre bière pourrait avoir un goût différent. La faute au changement climatique.

Des générations d’agriculteurs des collines verdoyantes et ensoleillées de Spalt s’occupent fièrement de leurs plants de houblon, utilisés pour le brassage de la bière, depuis le Moyen Âge.

Lorsqu’on leur demande ce qui rend la race indigène de houblon Spalter si spéciale, les passionnés s’extasient sur son arôme délicat et épicé ; leur légèreté ; et l’harmonie et la pointe d’amertume que confère la récolte.

L’usine est si centrale dans la culture de la ville que des panneaux annonçant « Spalter Bier » peuvent être trouvés dans presque toutes les rues, la plupart d’entre eux étant accrochés aux maisons à colombages et au toit rouge qui ont été construites il y a des centaines d’années pour stocker et sécher le houblon. .

Mais les récoltes et ces traditions ancestrales sont menacées comme jamais auparavant. Le coupable est le changement climatique.

La promesse d’un climat plus chaud et plus sec a porté un coup brutal à l’industrie du houblon dans toute l’Europe. Mais cela a été particulièrement impitoyable envers Spalter, une culture qui a fait vivre cette jolie ville de 5 000 habitants dans le sud de l’Allemagne pendant des siècles.

Après une saison éprouvante de températures torrides, de périodes de sécheresse et de tempêtes meurtrières, la récolte de houblon en Allemagne l’année dernière a diminué plus fortement qu’à aucun autre moment depuis la Seconde Guerre mondiale. Les races indigènes comme Spalter qui se sont développées naturellement dans des climats plus frais et plus humides il y a des siècles ont le plus souffert. La récolte de cette année vient tout juste de commencer, mais l’Association des producteurs allemands de houblon prévoit déjà qu’elle sera inférieure à la moyenne.

Les producteurs avaient l’habitude d’avoir une année sèche et une mauvaise récolte chaque décennie. « Cependant, nous vivons maintenant pour la première fois une deuxième année sèche consécutive », a écrit l’Association le mois dernier. « Pour l’avenir, nous devons nous attendre à davantage d’années sèches. »

Ces réalités ont soulevé une multitude de questions existentielles chez Spalt : sur la longévité de sa culture, si les agriculteurs se tourneront vers des variétés de houblon plus récentes et plus respectueuses du climat et, s’ils le font, si les brasseurs les achèteront.

« Il est tout simplement important pour nous que l’ensemble du système fonctionne, qu’il fonctionne à l’avenir comme il a fonctionné dans le passé », a déclaré Andreas Auernhammer, producteur de houblon. «C’est pourquoi cela existe depuis si longtemps. Nous espérons que dans 700 ans, il existera encore. Pas pour nous, mais pour les enfants de nos enfants.

Les agriculteurs d’ici, comme M. Auernhammer, cultivent de nombreux types de houblon, y compris des variétés plus récentes. Les variétés de houblon indigènes et traditionnelles comme le Spalter occupent cependant une niche particulière sur le marché. Ils sont vendus non seulement aux brasseurs allemands fabriquant des pils et des Kölsches traditionnelles, mais également à des entreprises internationales, dont le géant américain Samuel Adams.

Mais la hausse des températures et la sécheresse ont rendu la culture de Spalter plus difficile et plus coûteuse, rendant les agriculteurs plus dépendants de l’irrigation de leurs plantes – une tâche non négligeable dans une région montagneuse où l’eau est toujours rare.

M. Auernhammer a étendu une série de tuyaux d’irrigation noirs au-dessus de ses cultures. L’année dernière, bien qu’il ait bénéficié de son système d’irrigation – considéré comme l’un des meilleurs de la ville – il a constaté une diminution de 20 pour cent de sa récolte dans certaines parties de son champ.

La différence entre ses champs et ceux sans système d’irrigation est vaste. Des rangées de rangées de guirlandes luxuriantes de vignes de houblon montent du champ de M. Auernhammer. De l’autre côté de la ville, dans un champ qui n’a pas été irrigué, les plants sont plus clairsemés et ont moins de vignes, avec presque pas de feuilles au bas des tiges. Sur ces plants, il y aura moins de houblon à récolter.

Afin de rendre les systèmes d’irrigation plus accessibles aux agriculteurs, le gouvernement bavarois a promis un total de 40 millions d’euros pour construire les infrastructures dans la région.

Mais la question de l’acheminement de l’eau jusqu’aux champs est plus difficile que de simplement installer davantage de canalisations pour acheminer l’eau souterraine, dont l’approvisionnement est de plus en plus rare. Les producteurs de houblon, les politiciens et les gestionnaires de l’eau font également pression pour avoir accès à un immense réservoir à proximité appelé Brombachsee, où l’excès d’eau de pluie est stocké.

De tels efforts sont particulièrement importants pour maintenir le houblon Spalter. Les nouvelles variétés de houblon récoltées l’année dernière ont montré une plus grande résistance à la chaleur, revenant après des semaines de sécheresse mises fin à des pluies tardives.

« Aucun d’entre nous n’aurait suggéré ou n’aurait pensé que le houblon puisse se régénérer aussi bien », a déclaré Sebastian Gresset, qui dirige la recherche sur la sélection du houblon au Centre de recherche agricole de l’État de Bavière. « Mais les variétés plus anciennes ne se sont pas rétablies. »

Depuis sept ans, le Dr Gresset et son équipe sélectionnent de nouvelles variétés de houblon conçues pour être plus résistantes à la sécheresse et aux températures élevées.

Certains agriculteurs les ont rapidement adoptés, car leur culture nécessite moins de travail et d’argent.

« En tant qu’homme qui passe les contrats avec tous les agriculteurs de la région, je peux vous dire que presque tous les agriculteurs d’ici aimeraient essayer ces nouvelles variétés », a déclaré Frank Braun, président de HVG Spalt, une entreprise productrice de houblon. entreprise. «Mais le producteur, l’agriculteur, a aussi toujours à l’esprit: ‘Je dois pouvoir vendre ça.’»

Le problème, selon Peter Hintermeier, directeur général de BarthHaas, le plus grand négociant de houblon au monde basé à Nuremberg, est que les brasseurs et les clients sont réticents à accepter les nouvelles variétés.

« Ils veulent avoir leur goût particulier dans leur bière préférée », a déclaré M. Hintermeier à propos des buveurs de bière. « C’est pourquoi nos clients, les brasseries, sont également très inquiets. Parce qu’ils veulent répondre au goût souhaité par les clients. Et c’est pour cela qu’ils ont très peur de changer le goût de la bière.»

Mais le travail visant à produire un goût similaire incombe également aux brasseurs, et pas seulement aux producteurs, a déclaré le Dr Gresset, reconnaissant que l’introduction d’une nouvelle variété de houblon pourrait obliger les brasseries à adapter leurs recettes.

« Le climat change, mais les consommateurs réclament toujours des variétés vieilles de plusieurs centaines d’années », a-t-il déclaré.

Certains expérimentent déjà les nouvelles races.

Lors d’une récente matinée torride, un agriculteur a sorti une caisse de pils brassées avec une variété plus récente et a distribué des échantillons à ses collègues pour qu’ils les essayent. Le goût était bon, convinrent-ils, mais le brasseur n’était pas encore satisfait de l’amertume de la bière.

C’est pourquoi, estiment les puristes, il n’y a tout simplement pas de substitut au houblon Spalter, malgré le changement climatique.

« Il n’existe aucune variété nouvellement sélectionnée qui puisse rivaliser dans le domaine de l’arôme pur et fin du houblon – juste le goût traditionnel du houblon – fourni par nos variétés traditionnelles », a déclaré M. Braun, le président. « C’est la raison pour laquelle ces anciennes variétés de terres, même si le climat est mauvais et les prix plus élevés, resteront – elles ne disparaîtront pas. Si vous voulez produire ces très bonnes bières, vous en avez juste besoin.

Paula Haase a contribué au reportage.

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