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Des faucons incroyablement intelligents dirigent ces îles

Si vous entendiez qu’il existe des îles lointaines peuplées d’oiseaux hyperintelligents, vous seriez pardonné de supposer qu’ils doivent être perroquets ou corbeaux – les superstars du monde des oiseaux intelligents. Mais voyagez vers les îles Falkland, près de la côte argentine, et vous ne trouverez pas de perroquets ni de corbeaux, mais des faucons incroyablement intelligents appelés caracaras striés.

« J’avais en quelque sorte le pressentiment qu’il y avait quelque chose de spécial chez ces oiseaux », a déclaré Katie Harrington, écologiste comportementale à l’Université de médecine vétérinaire de Vienne.

En adaptant une série de tests initialement conçus pour évaluer la cognition des cacatoès, Mme Harrington a découvert que les caracaras peuvent résoudre des problèmes aussi bien que les perroquets. Les résultats ont été publiés lundi dans la revue Current Biology.

Mme Harrington dirige le Projet Johnny Rook, un effort pour étudier les faucons des Malouines qui tire son nom du surnom local des oiseaux. Pour comparer les caracaras avec d’autres oiseaux intelligents, elle a adapté huit tâches d’une expérience antérieure qui étudié la résolution innovante de problèmes dans Les cacatoès de Goffin.

Sur les 15 Johnny Rooks testés par Mme Harrington, tous ont résolu au moins une énigme, et 10 d’entre eux ont compris les huit – sans aucune formation préalable.

« Ces caracaras ont en fait résolu des tâches que certains perroquets utilisant des outils ne pouvaient pas résoudre », a déclaré Mme Harrington.

Certains animaux sont naturellement nerveux à l’égard des scientifiques et de leur étrange équipement, ce qui peut rendre difficile le test de leur intelligence. Avec les caracaras, Mme Harrington a eu le problème inverse. « J’ai dû littéralement courir en défense », a-t-elle déclaré, éloignant les oiseaux curieux pendant qu’un autre était testé avec une boîte de puzzle en plexiglas qui défiait les caracaras. tirer, pousser, glisser, pousser ou faire tout ce dont ils avaient besoin pour accéder à de savoureux morceaux de viande.

Compte tenu de leurs performances dans cette expérience et de leur audace générale, les caracaras striés représentent une nouvelle espèce modèle prometteuse pour l’étude de la cognition des oiseaux. « Ils valent absolument la peine d’être étudiés », a déclaré Rachael Miller, psychologue comparée à l’Université Anglia Ruskin en Angleterre, qui n’a pas participé à la recherche.

Peu de scientifiques ont étudié l’intelligence des faucons, qui sont étroitement liés aux perroquets et aux corbeaux, les génies à plumes les plus célèbres. Mme Harrington attribue cela à leur étiquette d’oiseau de proie, qui implique un mode de vie simple consistant à « se percher, chasser, dormir, répéter ». Mais ceux qui passent du temps avec les caracaras apprennent vite qu’ils n’ont pas que de la viande en tête.

« Les fauconniers racontent à quel point les caracaras striés ne ressemblent pas aux autres oiseaux qu’ils essaient de dresser », a-t-elle déclaré. « Il faut donner aux chiens caracaras striés des jouets avec lesquels jouer. »

Le Dr Miller convient que le monde des oiseaux accorde trop d’importance à certaines espèces. Elle a découvert que des études récentes sur le comportement et la cognition des oiseaux ont concentré sur seulement environ 1 pour cent des 10 000 espèces d’oiseaux connues. « Je suis entièrement en faveur de la recherche en expansion, qui s’étend à d’autres groupes d’oiseaux au-delà des corvidés et des perroquets », a déclaré le Dr Miller.

Mme Harrington soupçonne que les caracaras ont développé leur ruse pour faire face aux conditions de vie difficiles sur les îles Falkland. Pendant les mois d’été, les caracaras peuvent se nourrir des colonies d’oiseaux marins. Mais lorsque ces oiseaux migrent en hiver, les faucons « n’ont pas de chance », a déclaré Mme Harrington. La curiosité et l’ingéniosité pourraient aider un caracara affamé à trouver un repas en période de disette.

Leurs manières audacieuses ont causé des ennuis aux faucons avec les éleveurs de moutons des Malouines. « Ils ont toujours été persécutés », a déclaré Mme Harrington. « Il y avait en fait une prime sur leur bec. »

De nos jours, la perception du public a motivé la protection juridique des oiseaux. Ceci est important car, même si leur éclat peut les faire paraître prêts à dominer le monde, les caracaras striés ont une aire de répartition limitée : on ne les trouve que sur les îles extérieures des Malouines et de la Terre de Feu, à l’extrémité sud de l’Amérique du Sud.

Mme Harrington souhaite continuer à tester leurs puissants cerveaux. Elle espère analyser les différences individuelles entre les oiseaux dans la façon dont ils abordent la boîte à puzzle, et également tester à nouveau certains oiseaux un an après l’expérience pour voir à quel point leurs souvenirs sont forts. Et étant donné le caractère social des caracaras, le Dr Miller se demande s’il existe une chance qu’ils puissent apprendre à résoudre des problèmes en s’observant les uns les autres.

En étudiant les oiseaux, « nous pouvons ouvrir une toute autre porte à la recherche cognitive comparative », a déclaré Mme Harrington. Compte tenu de leurs griffes acérées et de leur esprit encore plus vif, ne soyez pas surpris si ces faucons découvrent eux-mêmes comment ouvrir cette porte.

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