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Les responsables étaient au courant des problèmes dans un bâtiment qui a pris feu en Afrique du Sud

Personne n’était au courant de ce qui se passait au 80, rue Albert.

En janvier 2019, une responsable de la ville de Johannesburg a été tellement choquée par ce qu’elle a vu lors d’une visite – des eaux usées qui s’infiltraient, un afflux soudain de squatters et d’enfants vêtus de vêtements sales errant seuls dans les couloirs – qu’elle a demandé la fermeture immédiate du dispensaire du bâtiment. .

« J’étais vraiment en colère », a déclaré Mpho Phalatse, qui deviendra maire de Johannesburg pendant un peu plus d’un an. Le bâtiment, a-t-elle dit, n’était « franchement pas habitable ».

Les voisins se plaignaient constamment de la criminalité qui en résultait et des propriétaires des taudis qui l’avaient détourné. Il s’agissait d’un bâtiment appartenant à la ville qui avait été pour l’essentiel abandonné. Les habitants ont demandé de l’aide aux policiers et aux pompiers. Un rapport de 2019 des inspecteurs de la ville montrait des prises brûlées et des fils fondus dans les pièces du bâtiment, des risques évidents d’incendie, le tout s’ajoutant à un battement constant de signes de plus en plus inquiétants.

Peu après 1 heure du matin, par une fraîche nuit d’hiver, au centre de ce qui est peut-être le plus grand et le plus important centre commercial d’Afrique subsaharienne, un incendie s’est déclaré au 80 Albert Street. Il a rapidement balayé les couloirs et gravi les escaliers crasseux, alimenté par les barrières de fortune hautement combustibles en tissu et en carton qui séparaient de nombreuses pièces. Alors que les flammes se propageaient, des dizaines de personnes, dont des enfants, se sont retrouvées coincées derrière des tas d’ordures et des portes verrouillées.

Au moins 76 personnes sont mortes et, depuis lors, des traces écrites ont révélé que les responsables de Johannesburg étaient parfaitement conscients que les quelque 600 habitants du bâtiment étaient en danger, mais n’ont pas fait assez pour y remédier.

« Personne ne choisit de vivre dans un immeuble détourné », a déclaré Brian McKechnie, architecte et expert du patrimoine à Johannesburg. « Ils étaient là uniquement parce qu’ils étaient désespérés. »

Il a ajouté : « La ville les a laissés tomber. L’injustice est tout simplement ahurissante.

Il est difficile de trouver un symbole plus approprié du passé troublant et du présent troublé de l’Afrique du Sud que le 80 Albert Street, un bâtiment de cinq étages en briques rouges qui contient une grande partie de ce qui s’est passé dans ce pays avant et après la fin de l’apartheid.

Achevé en 1954, il s’agit d’une imposante structure quasi brutaliste, une déclaration de puissance et de supériorité qui exprime exactement à quoi elle servait : le redoutable bureau des laissez-passer.

Pendant l’apartheid, les Noirs devaient faire la queue ici et se frayer un chemin à travers un labyrinthe d’employés condescendants et menaçants pour obtenir un laissez-passer leur permettant de se rendre dans les zones blanches où se trouvaient les emplois. Mtutuzeli Matshoba, un écrivain sud-africain, a écrit une nouvelle passionnante à ce sujet, en terminant par la façon dont il a dû se déshabiller pour qu’un officier blanc ressemblant à un hibou obtienne son laissez-passer.

« Vous avez tenu bon du mieux que vous pouviez jusqu’à ce que vous disparaissiez de leur vue », a-t-il écrit. « Et tu n’en as jamais parlé à personne d’autre. »

Après l’apartheid, le bâtiment a brièvement prospéré en tant que refuge pour femmes, et articles de l’époque expriment l’optimisme des pauvres qui tirent le meilleur parti de leur situation alors que l’une des plus grandes villes d’Afrique s’effondre autour d’eux.

La semaine dernière, le 80, rue Albert était devenu une résidence de dernier recours. C’était un monument de la misère, sans chauffage autre que des feux ouverts allumés au sol et peu d’électricité ou d’eau courante, avec des détritus obstruant les fenêtres et des cabanes encombrant la cour, où les migrants d’Afrique australe et les Sud-Africains pauvres payaient quelques dollars par semaine. vivre dans l’ombre de propriétaires clandestins de taudis alors qu’ils parcouraient Johannesburg à la recherche d’emplois.

Aucun problème ou oubli n’a causé sa disparition, ont déclaré des résidents et d’autres. Il ne s’agissait pas simplement de l’incapacité des forces de l’ordre à éliminer les personnes qui avaient réquisitionné le bâtiment. Ou la faute des autorités municipales qui n’ont pas réussi à évacuer les habitants ou des services d’urgence qui ont répondu avec trop peu de secouristes.

Il s’agissait de tout cela et bien plus encore : une crise du logement, des schémas migratoires, le déclin économique de l’Afrique du Sud et une évolution politique dans laquelle le parti au pouvoir, l’African National Congress, perd progressivement de son éclat. Les lacunes de l’ANC ont donné naissance à des gouvernements de coalition locaux dont les luttes intestines et la rotation rapide des dirigeants – Johannesburg a élu six maires au cours des 22 derniers mois – ont rendu pratiquement impossible la résolution des plus gros problèmes de la ville.

L’aspect le plus alarmant qui est apparu après l’incendie est peut-être l’aura de résignation. Les autorités municipales qualifient ce qui s’est passé de tragique, mais en même temps d’inévitable.

« Je ne pense pas que les avertissements aient été manqués », a déclaré Mlimandlela Ndamase, porte-parole du maire.

Il a déclaré que diverses agences municipales – la police, le service du logement, la mairie – savaient ce qui se passait là-bas. Il était après tout classé comme bâtiment « problématique » depuis huit ans. Il a été perquisitionné par la police et les inspecteurs en bâtiment en octobre 2019.

Mais il n’existait pas de solutions faciles.

« Aujourd’hui, vous avez une tragédie dans ce bâtiment en particulier. Mais nous avons 140 autres bâtiments similaires qui pourraient malheureusement se retrouver à tout moment dans la même situation fatidique », a déclaré M. Ndamase. « C’est une réalité à laquelle la ville doit faire face. »

Le destin du bâtiment est le miroir de son environnement. Après le passage au régime majoritaire en 1994, les villes sud-africaines ont connu une fuite massive des capitaux. Cela provenait en partie du fait que les Blancs craignaient le pire et fuyaient vers les banlieues. Quelle qu’en soit la cause, le quartier central des affaires de Johannesburg s’est lentement transformé en une dystopie de grands immeubles désertés et des rues meurtrières et à peine surveillées.

Malgré tout cela, le refuge pour femmes est resté. Xoli Mbayimbayi, une femme qui a emménagé alors qu’elle était adolescente, a déclaré que la douche commune là-bas « était la meilleure chose qui soit ». Aujourd’hui âgée de 31 ans, elle a déclaré : « C’était le seul endroit où j’avais enfin le sentiment d’appartenir. »

En 2013, le refuge et le gouvernement se sont disputés au sujet du bail, qui a rapidement pris fin. Mais de nombreuses femmes ne voulaient pas partir, devenant des proies faciles pour les criminels qui s’installaient aux côtés de mères désespérées, de travailleurs aux pièces et d’enfants essayant juste de survivre.

À Johannesburg, des dizaines de bâtiments abandonnés du centre-ville, abandonnés par le gouvernement ou par des propriétaires disparus, sont tombés dans un état de délabrement profond. D’abord les squatteurs s’installent, puis les propriétaires des taudis suivent, exigeant des paiements de protection.

C’est exactement ce qui est arrivé au 80, rue Albert. Selon les autorités municipales, des criminels qui n’avaient pas le droit d’agir en tant que propriétaires ont « envahi » le quartier en 2015.

C’est l’année où commence la longue série d’avertissements. Tout d’abord, les inspecteurs en bâtiment ont adressé des avis à la Johannesburg Property Company, l’agence municipale en charge des bâtiments appartenant à la ville, et à Usindiso Ministries, l’organisation à but non lucratif qui gérait le refuge pour femmes, concernant la détérioration des conditions dans le bâtiment. Rien n’a changé.

Puis, après une autre inspection en 2017, les autorités ont de nouveau ordonné à l’organisation à but non lucratif de nettoyer le bâtiment, mais encore une fois, rien n’a changé. En 2018, le service de santé environnementale de la ville a écrit un courriel aux gestionnaires immobiliers de la ville, les suppliant de « s’il vous plaît, prenez cette question comme une urgence ». Le 80 Albert Street, selon le courriel, était en train de devenir « un mauvais bâtiment ».

En janvier 2019, un rapport d’inspection tirait un signal d’alarme sérieux : 60 cabanes avaient été érigées dans la cour extérieure, de l’eau stagnante coulait sur le toit, des portes et des fenêtres étaient cassées et les rats se déchaînaient.

De plus, selon le rapport soumis à la mairie et à la municipalité, les systèmes d’incendie d’urgence ont été détruits.

La société immobilière de la ville et la police « doivent prendre le contrôle du bâtiment et le boucler jusqu’à ce que les fonds soient disponibles pour réparer et restaurer l’ancienne infrastructure », indique le rapport.

Mais le bâtiment a continué à se détériorer.

Herman Mashaba, qui était alors maire, avait lancé un nouveau groupe de travail multi-agences pour nettoyer les bâtiments détournés. Bien que les problèmes au 80, rue Albert soient « profondément préoccupants », il a déclaré que le manque de ressources dans la ville rendait difficile une intervention rapide.

« Malheureusement, il ne s’agissait que d’un bâtiment parmi plus de 600 que compte la ville, ce qui constituait un énorme défi que mon administration cherchait à relever », a-t-il déclaré.

Il a été évincé à la suite d’une lutte politique interne dix mois après la publication du rapport et a reproché aux administrations suivantes de ne pas agir.

Ce rapport, ainsi que la visite au cours de laquelle de hauts responsables municipaux ont eux-mêmes constaté la situation effrayante, ont poussé le conseil municipal à fermer le petit dispensaire situé dans le bâtiment. Puis, en octobre de la même année, des policiers et des inspecteurs en bâtiment ont fait une descente dans le bâtiment et arrêté plus de 100 personnes, principalement pour violation des règles d’immigration, mais ils n’ont pas relogé les quelques centaines d’habitants restants.

M. Ndamase, porte-parole du maire actuel, a déclaré qu’il était très difficile d’expulser des gens en Afrique du Sud, même si le bâtiment dans lequel ils vivent est clairement dangereux.

Il a évoqué la jurisprudence sud-africaine, qui oblige les autorités à fournir un logement alternatif à toute personne expulsée. Construire des logements abordables était une énorme promesse faite par l’ANC lors de son arrivée au pouvoir il y a près de 30 ans. Mais malgré la réalisation de plus de 3 millions d’unités, la pénurie reste criante. Dans la situation de Johannesburg, a expliqué M. Ndamase, la ville ne dispose tout simplement pas de suffisamment d’appartements disponibles pour les milliers de personnes vivant dans des immeubles abandonnés.

« Si la ville doit intervenir et fermer ces bâtiments, alors vous aurez plus de 8 000 personnes dans les rues – des enfants, des femmes, des bébés – et qu’allez-vous en faire ? Il a demandé.

Le conseil municipal de Johannesburg prévoit une réunion mardi pour faire face à la crise. Colleen Makhubele, la présidente du conseil, a admis que « nous n’avions pas déployé suffisamment d’efforts » pour résoudre le problème du logement.

De façon inquiétante, elle a ajouté que le 80, rue Albert n’est « même pas le pire des bâtiments que nous ayons ».

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